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Comment j’essayai d’enseigner la théorie des trois dimensions à mon petit-fils, et avec quel succès

Je m’éveillai réjoui et commen­çai à réflé­chir à la glorieuse carrière qui m’atten­dait. Je me mettrais en marche immé­dia­te­ment me semblait-il, et j’évan­gé­li­se­rais le Pays plat tout entier. Même aux femmes et aux soldats, l’Évan­gile des Trois Dimen­sions devait être procla­mé. Je commen­ce­rais par mon épouse.

Quand j’eus arrêté le plan de mes opéra­tions, j’enten­dis réson­ner dans la rue des voix nombreuses, qui ordon­naient le silence. Puis succéda une voix plus forte. C’était une annonce du héraut. J’écou­tai atten­ti­ve­ment, et recon­nus les termes de la réso­lu­tion du Conseil, exhor­tant d’arrê­ter, d’empri­son­ner ou d’exécu­ter quiconque voudrait perver­tir les esprits avec des fantasmes et en procla­mant avoir reçu des révé­la­tions d’un autre monde.

Je réflé­chis. Ce danger n’était pas à prendre à la légère. Il valait mieux l’écar­ter en me gardant de toute mention de ma révé­la­tion, et en m’enga­geant dans la voie de la démons­tra­tion – laquelle, après tout, semblait si simple et si concluante que rien ne serait perdu en lais­sant de côté les moyens précé­dents. « Vers le haut, pas vers le nord » – était l’indice jusqu’à la preuve toute entière. Cela m’avait paru assez clair avant de tomber de sommeil ; et quand je m’étais réveillé, reposé par mon rêve, cela m’était d’abord apparu aussi patent que l’arith­mé­tique ; mais pour autant cela ne me semblait plus tout à fait aussi évident à présent. Bien que mon épouse entrât oppor­tu­né­ment dans la pièce à cet instant, je déci­dai, après que nous eûmes échangé quelques mots d’une conver­sa­tion banale, de ne pas commen­cer par elle.

Mes fils Penta­gones étaient des hommes de carac­tère et respec­tables, et des méde­cins dont la répu­ta­tion n’était plus à faire, mais médiocres en mathé­ma­tiques, et, à cet égard, inaptes pour parve­nir à mes fins. Mais il m’appa­rut qu’un Hexa­gone jeune et docile, avec un penchant pour les mathé­ma­tiques, ferait un pupille des plus conve­nables. Dans ce cas, pour­quoi ne pas mener ma première expé­ri­men­ta­tion avec mon jeune et précoce petit-fils, dont la remarque inno­cente sur la signi­fi­ca­tion de 33 avait eu l’assen­ti­ment de la Sphère ? Discu­ter du problème avec lui, un simple garçon, devait me lais­ser parfai­te­ment en sécu­rité ; car il ne connais­sait rien de la procla­ma­tion du Conseil ; alors que je ne pouvais avoir l’assu­rance que mes fils – leur patrio­tisme et leur dévo­tion pour les Cercles préva­laient large­ment sur une simple affec­tion crédule – ne se senti­raient pas forcés de me remettre au préfet s’ils s’aper­ce­vaient que je soute­nais sérieu­se­ment l’héré­sie sédi­tieuse de la troi­sième dimen­sion.

Mais la première chose à faire était de trou­ver un moyen de satis­faire la curio­sité de mon épouse, qui dési­rait natu­rel­le­ment en savoir un peu plus sur les raisons pour lesquelles le Cercle avait souhaité cette entre­vue mysté­rieuse et sur les moyens par lesquels il avait péné­tré dans la maison. Sans entrer dans le détail du compte-rendu élaboré que je lui fis – un compte-rendu, je le crains, pas tout à fait aussi respec­tueux de la vérité que mes lecteurs du Pays de l’espace pour­raient le souhai­ter – je dois me conten­ter de dire que je réus­sis en fin de compte à la persua­der de retour­ner tran­quille­ment à ses tâches ména­gères sans obte­nir de moi la moindre réfé­rence au monde des trois dimen­sions. Ceci fait, j’envoyai aussi­tôt cher­cher mon petit-fils ; car, pour dire la vérité, je sentais que tout ce que j’avais vu et entendu était d’une façon étrange en train de glis­ser loin de moi, comme l’image d’un rêve insai­sis­sable, envoû­tant, et j’étais impa­tient de mettre mon talent à l’épreuve en formant un premier disciple.

Quand mon petit-fils entra dans la pièce, je verrouillai soigneu­se­ment la porte. Puis, en m’asseyant à côté de lui et en prenant nos tablettes de mathé­ma­tiques – ou, comme vous les appel­le­riez, nos lignes – je lui dis que nous allions reprendre la leçon d’hier. Je lui montrai une fois de plus comment un point, par un mouve­ment dans une dimen­sion, produit une ligne, et comment une ligne droite dans deux dimen­sions produit un carré. Après cela, en me forçant à rire, je dis, « Et main­te­nant, petit chena­pan, vous vouliez me faire croire qu’un carré peut de la même façon, par un mouve­ment “vers le haut, pas vers le nord”, produire une autre figure, une sorte d’hyper-carré en trois dimen­sions. Répé­tez un peu cela, jeune fripon que vous êtes. »

À cet instant nous enten­dîmes une fois de plus les « Oyez ! Oyez ! » du héraut dehors, dans la rue, annon­çant la réso­lu­tion du Conseil. Aussi jeune qu’il fût, mon petit-fils – qui était d’une intel­li­gence peu commune pour son âge, et élevé dans une dévo­tion parfaite envers l’auto­rité des Cercles – prit conscience de la situa­tion avec une pers­pi­ca­cité qui me prit quelque peu au dépour­vu. Il demeura silen­cieux jusqu’à ce que les derniers mots de la procla­ma­tion se fussent évanouis au loin et puis, écla­tant en sanglots, « Grand-père chéri, dit-il, c’était seule­ment pour jouer, et bien sûr je ne voulais rien dire par là ; et à ce moment-là nous ne savions rien du tout de la nouvelle loi ; et je ne crois pas avoir dit quoi que ce soit à propos de la troi­sième dimen­sion ; et je suis sûr que je n’ai pas dit un seul mot à propos de “en haut, pas au nord”, car ce serait telle­ment absurde, n’est-ce pas. Comment une chose peut-elle se dépla­cer vers le haut et pas vers le nord ? Même si j’étais un bébé, je ne pour­rais pas être si bête que ça. Comme c’est idiot ! Ha ! Ha ! Ha ! »

« Pas idiot du tout, dis-je en m’empor­tant, là par exemple, je prends ce carré » – et, à ces mots, je saisis un carré mobile qui se trou­vait à portée de main – « et je le déplace, vous voyez, non pas vers le nord mais – oui, je le déplace vers le nord – c’est-à-dire, pas vers le nord, mais je le déplace quelque part – pas exac­te­ment comme cela mais d’une certaine façon… » J’ache­vai alors ma phrase sur une conclu­sion inepte, en agitant vaine­ment le carré en l’air, au grand amuse­ment de mon petit-fils qui rit aux éclats plus fort que jamais et déclara que je n’étais pas en train de lui donner une leçon mais de plai­san­ter avec lui. Sur ce, il déver­rouilla la porte et courut hors de la pièce ; ainsi s’acheva ma première tenta­tive pour conver­tir un pupille à l’Évan­gile des Trois Dimen­sions.

Progression